Los 50 años de la Ley de Aguas Limpias – Hoja informativa

“(H)oy en día, los ríos de este país no son más que alcantarillas hacia los mares. Los desechos de las ciudades y pueblos, de las granjas y bosques, de la minería y la manufactura ensucian los arroyos, envenenan los estuarios, amenazan la vida de las profundidades del océano.” 

– Palabras del Senador Edwin Muskie al presentar la CWA en 1971

En 1965, el Presidente Johnson llamó al río Potomac “una vergüenza nacional: un río de aguas residuales en descomposición y las algas pudridas. El río, rico en historia y memoria en nuestra capital de la nación, debe ser un modelo de valores de paisaje y recreación para todo el país.” 

ANTES DE LA LEY DE AGUAS LIMPIAS DE 1972, las aguas de nuestro país estaban gravemente contaminadas por las aguas residuales, la basura, el petróleo y la contaminación industrial tóxica. Las aguas grandes y pequeñas de todo el país no eran seguras para el contacto humano, el suministro de agua o el consumo de pescado.

  • Se calcula que dos tercios de los lagos, ríos y aguas costeras no eran aptos para la pesca y el baño.
  • Sólo 85 millones de estadounidenses contaban con plantas de tratamiento de aguas residuales, y las aguas residuales no tratadas se vertían directamente en ríos y lagos.
  • El río Potomac estaba tan contaminado que se les aconsejó a los residentes de Arlington, Virginia, que buscaran atención médica inmediata si tenían una exposición prolongada al agua.

La Ley de Aguas Limpias de 1972: Una Solución Visionaria Controlar

La contaminación en su origen para restaurar y proteger todas las aguas interconectadas del país

  • Objetivo: restaurar y mantener la integridad química, física y biológica de las aguas del país
  • Meta: eliminar el vertido de contaminantes en las aguas del país para 1985
  • Aguas protegidas: ríos, lagos, arroyos, aguas costeras, embalses, humedales
  • Responsabilidades: aplicada principalmente por la Agencia de Protección Ambiental de Estados Unidos (U.S. Environmental Protection Agency, EPA) y el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de Estados Unidos (U.S. Army Corps of Engineers, Corps) en asociación con los gobiernos estatales, tribales y locales

Disposiciones básicas de la Ley de Aguas Limpias:

  • Permisos de eliminación de vertidos: prohíbe a las empresas, plantas de alcantarillado y otras entidades el uso de tuberías, zanjas y conductos similares para verter residuos peligrosos, productos químicos y otros tipos de contaminación en el agua sin un permiso
  • Permisos de dragado y relleno: prohíbe el dragado y el relleno de las aguas para la minería, las tuberías y otros desarrollos sin un permiso
  • Barreras estatales y tribales: permite que los estados y las tribus evalúen los permisos federales que implican vertidos contaminantes para garantizar que protejan la calidad del agua
  • Obligación tecnológica y normas de contaminación basadas en la calidad del agua: requiere permisos para incluir controles de la contaminación, límites y supervisión que protejan la salud pública y la calidad del agua necesaria para el agua potable, la pesca, la natación, la vida silvestre, los mariscos, la agricultura y otros usos

Estrategias, recursos y herramientas de la Ley de Aguas Limpias para los defensores del agua y el público:

  • Evaluación y restauración de la calidad del agua: la EPA, los estados y las tribus deben evaluar la calidad del agua y tomar medidas para restaurar las aguas contaminadas 
  • Derechos del público y aplicación de la ley: la ley otorga al público derechos sustanciales de información y participación en la toma de decisiones sobre la calidad del agua y la concesión de permisos, incluido el derecho a hacer cumplir la Ley de Aguas Limpias en los tribunales federales cuando los gobiernos o los contaminadores infringen la ley
  • Recursos, financiamiento y programas de apoyo: incluye muchos programas para proteger y restaurar las cuencas hidrográficas a través de asociaciones público-privadas, el financiamiento a la infraestructura, programas de subvenciones y recursos científicos, técnicos y educativos

50 AÑOS DESPUÉS

La Ley de Aguas Limpias ha reducido drásticamente la contaminación y ha mejorado la calidad del agua en todo el país, pero los avances se ven amenazados por la desregulación, la falta de aplicación de la ley y otros problemas de contaminación que no son abordados adecuadamente en La Ley de Aguas Limpias.

Reducción de la contaminación:

  • Cada año, las normas nacionales de obligación tecnológica eliminan 700 mil millones de toneladas de contaminación tóxica procedentes de 40,000 instalaciones que vierten directamente al agua, 129,000 instalaciones que vierten a los sistemas municipales de tratamiento de aguas residuales y los vertidos de determinadas obras de construcción.
  • Ya no es costumbre verter las aguas residuales sin tratar directamente en el agua. En 2012, 234 millones de personas (el 74 % de la población de los EE. UU.) recibían avanzados sistemas de tratamiento de aguas residuales, sujetos a los límites de contaminación de la Ley de Aguas Limpias.
  • Una revisión nacional de 50 millones de mediciones de la calidad del agua realizada por investigadores de la UC Berkeley y Iowa State University concluyó que la Ley de Aguas Limpias ha “impulsado mejoras significativas en la calidad del agua de los EE. UU.” incluye un aumento en las concentraciones de oxígeno disuelto y una disminución de las bacterias coliformes fecales. La proporción de ríos seguros para la pesca aumentó un 12 % entre 1972 y 2001”.

MUCHAS AGUAS DE TODO EL PAÍS SIGUEN ESTANDO CONTAMINADAS DEBIDO A LA INCAPACIDAD DEL GOBIERNO DE APLICAR Y HACER CUMPLIR LA LEY DE AGUAS LIMPIAS

La mayoría de las aguas del país no se supervisa para la contaminación en virtud de la Ley de Aguas Limpias debido a la falta de financiamiento, prioridad y otros recursos.

  • Por ejemplo, solo el 31 % de los ríos y arroyos del país y el 45 % de los lagos y embalses han sido evaluados en los informes más recientes de la EPA.
  • Sin embargo, en los casos en los que se ha completado el control y la evaluación de la calidad del agua, se ha descubierto que la mayoría de las aguas está contaminada y no es segura para nadar, beber, pescar u otros usos.
  • Según la EPA, el mercurio (principalmente en los tejidos de los peces), los patógenos, los nutrientes, los PCB, los sedimentos y el enriquecimiento orgánico/el agotamiento del oxígeno fueron citados por los estados como las principales causas de deterioro de las aguas evaluadas.
  • Las actividades agrícolas, incluidas las operaciones de alimentación confinada de animales (Concentrated Animal Feeding Operations, CAFO), siguen siendo una de las principales fuentes de contaminación no abordadas.

Las Metas para 2022 y Más Allá

EL GOBIERNO DEBE TOMAR MEDIDAS URGENTES PARA PROTEGER Y RESTAURAR LAS

AGUAS LIMPIAS:

  • Las agencias federales y los estados deben aplicar y hacer cumplir plenamente la Ley de Aguas Limpias.
  • La EPA y el Cuerpo de Ingenieros deben asegurar la protección de la cabecera y los humedales por la Ley de Aguas Limpias.
  • La EPA, el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (United States Department of Agriculture, USDA) y los estados deben limpiar la contaminación de la agricultura animal industrializada.
  • Las agencias federales y los estados deben prevenir la contaminación por escorrentía urbana y agrícola, aguas pluviales y desbordamientos de aguas residuales.
  • La EPA debe adoptar controles de contaminación basados en la ciencia para los nuevos tipos de contaminantes tóxicos y plásticos.

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Source: Waterkeeper Alliance

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